e-commerce, czyli modne ostatnio pojęcie zaczerpnięte z języka angielskiego, na stałe zadomowiło się już na polskim rynku. Wiele jest jednak definicji je określających, stąd częste niejasności i dużo rozbieżności.

W najpopularniejszym rozumieniu e-commerce to po prostu e-sklep, czyli sklep internetowy. Pochodzący od słów electronic (elektroniczny) i commerce (handel), może jednak oznaczać coś nieco innego, ale zawsze odnoszącego się do elektronicznych praktyk biznesu. Według Głównego Urzędu Statystycznego w Polsce, termin ten (e-handel) obejmuje wszelkie transakcje, które dokonywane są poprzez sieci oparte na protokole IP (komunikacyjnej platformy wymiany danych elektronicznych), gdzie towary i usługi zamawiane są w trybie online, a dostawa i płatność może odbywać się tą drogą i tradycyjnie.

Termin ten określany przez Wikipedię zwraca przede wszystkim uwagę na to, że w procesie zawarcia transakcji handlowej wykorzystuje on rozmaite środki i urządzenia elektroniczne (oprócz Internetu także telefon i  faks, co ze swojej definicji wyklucza GUS). W tym ujęciu e-commerce obejmuje znacznie większy zasięg usług niż tylko działalność sklepów internetowych. Wikipedia zaznacza jednak od razu, że najpopularniejszą metodą e-handlu jest właśnie e-sklep, gdzie transakcje handlowe pomiędzy sprzedającymi a kupującym oparte są przede wszystkim na komunikacji internetowej.

Historia e-commerce sięga lat 70. ubiegłego wieku. Na początku był on traktowany wyłącznie jako ułatwienie tradycyjnych transakcji handlowych przez nowoczesne urządzenia elektroniczne, z czasem został on coraz częściej wykorzystywany i rozwijany jako główny sposób handlu. Zakupy on-line zostały wynalezione w 1979 roku w Wielkiej Brytanii przez Michaela Aldricha. Dziś ich skala jest porównywalna do tych odbywających się drogą tradycyjną.

E-handel, z racji swojego szerokiego zasięgu, posiada rozmaite wersje i typy. Najprostsza typologia opiera się na rozróżnieniu e-commerce bezpośredniego, pośredniego i hybrydowego. Pierwszy oznacza całość transakcji wykonywanych przez sieć (od zamówienia po dostawę), drugi przyjmuje, że zamówienia składane są online, natomiast dostawa odbywa się w sposób tradycyjny. Typ hybrydowy łączy w sobie dwa pierwsze, stosując różne formy przejściowe (spowodowane np. niedoskonałościami sieciowymi).

Handel elektroniczny posiada jeszcze szereg innych rozróżnień, korzyści i ograniczeń, o których będziemy pisać w następnych artykułach. Zapraszamy do dyskusji!